Imagínese una vacuna contra el Covid en forma de píldora: sin necesidad de inyecciones ni de personal médico, y posible entrega a domicilio. Esto es lo que intenta hacer la farmacéutica israelí Oramed, que lanzará su primer ensayo clínico “a principios de agosto” a través de su filial Oravax, dijo a la AFP su jefe Nadav Kidron.

Con solo el 15% de la población mundial completamente vacunada, la lucha contra la pandemia está lejos de terminar; Las vacunas orales son de particular interés para los países en desarrollo porque facilitan la logística de las campañas de vacunación, según Nadav Kidron.

Pero también podrían impulsar la inmunización en los países ricos, donde el miedo a las inyecciones es un factor, que a menudo pasa desapercibido, en la renuencia a vacunarse. Según una encuesta reciente, casi 19 millones de estadounidenses que no quieren ser vacunados estarían de acuerdo en hacerlo en forma de tabletas si existiera la opción.

“Para que la vacuna funcione realmente bien, tantas personas como sea posible deben tomarla”, dice Nadav Kidron. Entre otros beneficios: menos residuos plásticos y potencialmente menos efectos secundarios.

A pesar de los positivos teóricos, pocas vacunas orales han tenido éxito porque los ingredientes activos tienden a no sobrevivir a su paso por el tracto digestivo. Entre las vacunas que son excepciones a esta regla se encuentran las de enfermedades que a su vez se transmiten por vía oral o aparato digestivo; esto proporciona una vacuna oral eficaz contra la poliomielitis.

Oramed, fundada en 2006, cree que ha superado obstáculos técnicos mediante el desarrollo de una cápsula capaz de sobrevivir al ambiente altamente ácido del sistema digestivo. Mucho antes de la pandemia, desarrolló esta tecnología para la administración de “insulina oral”, explica Nadav Kidron, en referencia al fármaco vital para diabéticos que hasta ahora solo se administraba por inyección.

Según la compañía, su técnica, desarrollada con el premio Nobel de química Avram Hershko, que forma parte de su comité científico asesor, protege la insulina oral con una cápsula cuyo recubrimiento se degrada lentamente. La cápsula también libera moléculas que evitan que las enzimas ataquen la insulina en el intestino delgado.

Esta insulina oral ha sido probada en cientos de pacientes en ensayos clínicos en Estados Unidos, y actualmente se encuentra en “fase III”, la más avanzada; la compañía utiliza el mismo mecanismo para su vacuna oral contra el Covid, desarrollada por su filial Oravax.

Para provocar una respuesta inmune, los científicos de la compañía han desarrollado partículas sintéticas similares al coronavirus. Estos últimos imitan las estructuras clave del patógeno: la proteína “Spike”, la proteína de la envoltura y la proteína de membrana.

La mayoría de las vacunas actualmente autorizadas, como Pfizer o AstraZeneca, se basan solo en la proteína Spike, lo que las hace menos efectivas con el tiempo a medida que la proteína Spike del virus muta.

Al apuntar a varias partes del virus, la vacuna de Oravax podría ser resistente a variantes, según el director de la compañía farmacéutica. La compañía ha solicitado permiso para lanzar ensayos en varios países, como Sudáfrica, y espera comenzar su primero en Israel dentro de unas semanas si el Ministerio de Salud se lo permite.

Nadav Kidron dice que prevé un papel para la vacuna primero en los países en desarrollo que aún no han comprado suficiente de las vacunas actuales. Si funciona, también representaría la esperanza de futuras vacunas orales, añade. “Imagínate… la vacuna contra la gripe te llega por correo, la tomas y se acabó”.

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